Es intuitivo el pensar que mientras más pronto se detecte un problema de salud es mejor. Los programas de cribado se pusieron en práctica exactamente por ese propósito: el detectar problemas de salud que aún no han manifestado síntomas. Algunas veces el cribado es útil, por ejemplo, para detectar y tratar la presión arterial elevada asintomática para prevenir enfermedades cardiovasculares. Sin embargo, el cribado a veces hace más daño que beneficio. Veamos algunos ejemplos:

Cuando el cribado es benéfico

 

La fenilcetonuria (PKU por sus siglas en inglés) es un desorden hereditario raro (1). Niños con PKU son incapaces de metabolizar la fenilalanina, una sustancia en alimentos como la leche, carne y huevos. Sin tratamiento temprano, niños con PKU pueden desarrollar daño cerebral serio, vómitos recurrentes y temblores. Afortunadamente, en el Reino Unido se les ofrece a los niños un cribado sérico rutinario a los 5 días de nacidos (2). Unas cuantas gotas de sangre se toman del talón del bebe, y la sangre es utilizada para buscar nueve condiciones raras, serias pero tratables, incluyendo PKU. Con un diagnóstico temprano y un tratamiento correcto, la mayoría de los niños logran vivir vidas saludables.

 

Cuando el cribado puede dañar

 

El cáncer de próstata es el cáncer que más comúnmente afecta a hombres en el Reino Unido (3). Mientras este puede ser muy serio y diseminarse rápidamente a otras partes del cuerpo, es más común que se desarrolle lentamente y jamás llegue a ser un peligro para la salud durante la vida del individuo [4]. El tratamiento para el cáncer de próstata tiende a ser desagradable y puede resultar en incontinencia e impotencia. Como a la PKU, se utilizan exámenes sanguíneos como métodos de cribado para el cáncer de próstata. Sin embargo, contrario a la PKU, el cribado sérico del cáncer de próstata es poco fiable.

Cuando una muestra de sangre es tomada de los hombres, los niveles del Antígeno Prostático Especifico (PSA por sus siglas en inglés) son medidos en su sangre. Un nivel alto de PSA puede ser un signo de cáncer. Sin embargo, tantos como uno en cinco hombres que realmente tienen cáncer de próstata no darán un resultado positivo cuando sean examinados, así que estos individuos se perderán por el cribado (4).

Además, medicamento vendido sin receta, infecciones, y tumores prostáticos no cancerígenos pueden causarle a las personas el tener un alto nivel de PSA en la sangre. Ellos, por tanto, saldrían positivos al cribado de cáncer de próstata cuando en realidad están perfectamente sanos. A estos individuos se les haría creer que tienen cáncer. Esto puede ser una causa muy grande de angustia al individuo.

La investigación sobre el cáncer de próstata ha encontrado que el estudio actual para detectar una sustancia específica en la sangre no logra ni diagnosticar o descartar al cáncer de próstata con suficiente certeza (5). Esta incertidumbre claramente es un problema. Los cribados deben de darle a la población una indicación de su salud y permitirles actuar acorde a la misma, no arrojarles un resultado indigno de confianza por un examen de cribado poco preciso.

 

¿Cuándo debemos de cribar?

  • Cuando hay un tratamiento efectivo disponible para la enfermedad que se está estudiando.
  • Cuando una detección temprana provee un beneficio (por ejemplo, a las personas tratadas antes que la enfermedad se vuelva aparente les debe de ir mejor que a las personas tratadas después de que la enfermedad se hizo aparente).

 

Y

 

  • Cuando el cribado es lo suficientemente acertado que el sobre-diagnóstico y infra-diagnóstico son raros.

Si la detección temprana no mejorará tu salud, entonces no hay razón para el cribado. El cribar con resultados poco certeros es comúnmente peor que el no cribarse en lo absoluto, pues este puede causar gran ansiedad, así como llevar a algunas personas que reciben tratamiento a sufrir efectos secundarios cuando ningún tratamiento era necesario. También puede llevar a otros a creer que están sanos cuando, en realidad, no lo están. Una detección correcta de una enfermedad puede ser muy útil, pero una detección temprana de una enfermedad no es necesariamente mejor.

No debemos de asumir que una detección temprana de enfermedades vale la pena a menos que se haya demostrado lo contrario. Debemos de considerar la evidencia. Para determinar si una detección temprana de una enfermedad lleva a mejores resultados, debemos de buscar comparaciones justas entre personas que fueron cribadas tempranamente a quienes no fueron.

Autor original: Ed Walsh

Traducción: Ekatherina Yanowsky-Ortega, estudiante de medicina de 9° semestre, interesada en todo lo relacionado a pediatría. En mi tiempo libre estoy jugando videojuegos, escuchando música o estudiando alemán.

José Antonio Ramírez Vázquez, estudiante de medicina de noveno semestre; interesado primordialmente por medicina interna y cardiología. En mi tiempo libre me gusta probar nuevos juegos de destreza y estrategia, así como mejorar en que ya conozco.

 

Referencias

 

[1] National Health Service (2016) Phenylketonuria. Available at: http://www.nhs.uk/conditions/phenylketonuria/pages/introduction.aspx (Accessed: 18 January 2017).

[2] National Health Service (2016) Newborn blood spot test. Available at: http://www.nhs.uk/Conditions/pregnancy-and-baby/Pages/newborn-blood-spot-test.aspx (Accessed: 18 January 2017).

[3] National Health Service (2016) Prostate Cancer. Available at: http://www.nhs.uk/Conditions/Cancer-of-the-prostate/Pages/Introduction.aspx (Accessed: 18 January 2017).

[4] Evans, I., Thornton, H., Chalmers, I. and Glasziou, P. (2011) Testing Treatments Better Research for Better Healthcare London: Pinter & Martin Ltd.

[5] Holmström, B., Johansson, M., Bergh, A., Stenman, U.-H., Hallmans, G., & Stattin, P. (2009). Prostate specific antigen for early detection of prostate cancer: longitudinal study. The BMJ, 339, b3537. http://doi.org/10.1136/bmj.b3537 .

Recursos:

  1. http://www.testingtreatments.org/category/learning-resources/claims-are-they-justified/earlier-is-not-necessarily-better/
  2. https://www.students4bestevidence.net/earlier-not-necessarily-better/